All’avanguardia dell’innovazione

Creare protesi a costi contenuti grazie alla stampa 3D

Daniel Hobbs pratica judo, gioca a calcio e a basket, va in bicicletta e nuota. Vive in Spagna, parla correntemente inglese e spagnolo e sta imparando il portoghese. È un vivace bambino di 11 anni con un sorriso aperto e radioso.

I suoi amici lo chiamano “Iron Man” perché indossa una protesi al braccio sinistro. Anche se è venuto alla luce senza una mano, è nato agli albori della rivoluzione della stampa 3D, in cui la tecnologia offre nuovi modi per affrontare le sfide della vita.

“Daniel è un combattente”, ha affermato sua madre Abby. “Non si arrende mai di fronte a nulla. È assolutamente determinato”.

Quando Daniel era ancora un feto di cinque mesi nel grembo materno, i suoi genitori appresero che il figlio aveva una malformazione congenita all’arto sinistro. Erano contenti del fatto che il figlio fosse comunque in buona salute, ma sapevano che il loro bimbo non ancora nato avrebbe dovuto affrontare tante sfide in futuro.

Fin dall’età di 7 anni Daniel ha indossato un arto protesico, che lo ha aiutato moltissimo. Si apre e si chiude (come un artiglio), ma le sue capacità sono limitate.  Una protesi più efficiente è troppo costosa, anche perché dovrebbe essere costantemente riadattata al suo corpo in crescita.

Lo scorso anno Intel ha collaborato con 3D Systems, un’azienda specializzata nella stampa 3D su ampia scala, per creare una protesi a costi contenuti e una mano più leggera ed efficace per Daniel.

“Mi ha spinto la volontà di ampliare i limiti di questo genere di tecnologia”, ha affermato Evan Kuester, un ingegnere delle applicazioni di 3D Systems. Ha iniziato a lavorare con Daniel, effettuando una scansione di entrambe le mani per assicurarsi che la scala e la forma fossero corrette.

Ci sono volute un po’ di prove per ottenere i risultato voluto, ma alla fine Kuester è stato in grado di creare una protesi stampata in 3D che può essere prodotta da una stampante in un unico pezzo, a una frazione del costo.

Kuester ha stampato la mano con una stampante Selective Laser Sintering (SLS), basata su potenti processori Intel Core. Un laser disegna ripetutamente la sezione trasversale della mano su una polvere di nylon molto sottile finché non viene fusa insieme in una plastica rigida.

“Sono necessarie circa otto ore per stampare la mano”, ha affermato Kuester, aggiungendo che la protesi a costi contenuti creata con la tecnologia integrata costa circa 400 dollari.

INCOH-31422-014i-v4-e1458151870939-1024x512

Gli Hobbs sono originari del Regno Unito ma vivono in Spagna, dove entrambi i genitori sono insegnanti, e volevano offrire a Daniel e a sua sorella Bethany di 13 anni la possibilità di imparare una lingua e una cultura diversa. Ma pagare la protesi di Daniel era un problema. Per finanziare il costo iniziale di 16.000 dollari, suo padre Alistair aveva avviato la raccolta di fondi “Give Daniel A Hand” correndo una mezza maratona.

Ma i costi si moltiplicavano. Ogni volta che la mano doveva essere riadattata al corpo in crescita di Daniel, ricalibrata o fissata per diversi motivi, l’operazione veniva a costare un paio di migliaia di dollari. La mano poi doveva essere spedita, cosicché Daniel doveva rimanere senza nell’attesa che venisse rimandata indietro.

“Sappiamo che tante famiglie non se lo possono permettere”, ha affermato Abby. “E per questo ci siamo dedicati a sondare la disponibilità di altre opzioni. Sappiamo che questo è il futuro delle protesi. Siamo realmente interessati a conoscere che cosa ci riserva”.

Kuester ha affermato che la maggior parte delle persone che indossano la protesi di un arto superiore continuano a utilizzare l’altra mano per la maggior parte delle azioni, in quanto le protesi non hanno capacità motorie sufficientemente precise. Le protesi a costi contenuti stampate in 3D possono avere un forma personalizzata, per cui in teoria chiunque potrebbe stampare una mano per uno scopo specifico – come tenere un martello, un plettro per chitarra o un archetto di violino – e cambiare arto quando necessario.

Oltretutto per Daniel questa protesi più leggera, che pesa meno di 1 kg, è dotata di di un fascino supplementare: l’aspetto da Iron Man la rende popolare tra i ragazzini.

E mentre Daniel acquista sicurezza, tutta la famiglia può riscontrare il cambiamento. Per Kuester, l’esperienza di realizzare una mano per Daniel è stata molto istruttiva.

“Mi fa sentire bene sapere che alcune delle cose che faccio hanno un impatto reale sulla vita delle persone”, ha affermato.

in questa serie Experience Amazing, iQ esplora il modo in cui la tecnologia informatica rende possibile esperienze straordinarie. Esaminiamo come la tecnologia informatica potenzia nuove esperienze e consente scoperte scientifiche, il movimento dei maker, la moda, lo sport e l’intrattenimento. Per saperne di più sulla tecnologia alla base di questi articoli, visitate Experience Amazing.

Condividi questo articolo

Argomenti correlati

Innovazione tecnologica

Leggi il successivo